Westerlo stuurt delegatie naar Colombia

15 jaar geleden, op 21 februari 2005, werden acht leden van de Vredesgemeenschap San José de Apartadó in Colombia, op beestachtige wijze vermoord. Hierbij waren drie kinderen en twee belangrijke leiders van de gemeenschap. Het leger zelf was samen met paramilitairen verantwoordelijk voor deze misdaad.

De Vredesgemeenschap van San José de Apartadó die 600 leden telt, wil niet betrokken raken in het gewapend conflict in de regio en weigert om de kant te kiezen van een van de betrokken partijen. Vanaf de oprichting van de Vredesgemeenschap in 1997 tot op vandaag, zijn meer dan 170 van de leden gedood of zijn ze onderworpen aan gedwongen verdwijning. Anderen werden bedreigd of seksueel misbruikt. De leden van de Vredesgemeenschap lopen constant gevaar, maar ze verzetten zich.

Het bloedbad was de aanleiding voor de gemeente Westerlo en de Federatie van Parochies om een Bondgenootschap af te sluiten met deze gemeenschap (op 8 december 2006). Het was het begin van een intensief en permanent engagement van solidariteit. Mede hierdoor kon de Vredesgemeenschap tot vandaag overleven. Het bondgenootschap is in de eerste plaats een vorm van burgerdiplomatie om de misdaden tegen deze gemeenschap internationaal zichtbaar te maken en aan te klagen. Het is vooral de reeds jarenlange inzet van Sus Van Olmen uit Voortkapel die er zijn levenswerk van maakt om de onrechten in Colombia en in de vredesgemeenschappen aan te klagen. Het is via Sus dat het gemeentebestuur van Westerlo mee op de kar sprong voor de verdediging van de mensenrechten in de vredesgemeenschappen. Ook verschillende andere gemeenten en de provincie Antwerpen werden op de duur lid van het bondgenootschap. Het is trouwens door deze intensieve band met de vredesgemeenschappen dat Westerlo ook een schepen van vrede heeft.

Vanuit Westerlo zullen Schepen van Ontwikkelingssamenwerking en voor Vrede, Kristof Welters en Harry Plettinx, Secretaris van het Vlaams Netwerk van Solidariteit met deze gemeenschap, van 15 tot 29 februari deelnemen aan de plechtigheden die in Colombia ingericht worden, om deze gruweldaden niet te vergeten. Er zal een ontmoeting plaatsvinden met de Belgische ambassadeur in Bogota. Daarna volgt er een driedaagse tocht te voet naar de verschillende vredesgemeenschappen waar het bloedbad van 2005 herdacht zal worden. Tijdens de tweede week zullen Kristof en Harry deelnemen aan het vierdaagse vredesforum in de universiteit Quindio in de stad Armenia.

Om hun reis aan te kondigen werd op maandagavond 10 februari een korte plechtigheid georganiseerd aan het monument van de Vredesgemeenschap, aan het gemeentehuis in Westerlo.